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Ligações cerebrais enfraquecidas pela retirada da nicotina podem explicar a recaída de fumantes

Um novo estudo de imagem cerebral publicado sugere que a alta taxa de recaída entre os fumantes que tentam parar pode ser devido a uma incapacidade – causada pela retirada da nicotina – de mudar da rede cerebral “default mode” para a rede cerebral “controle de execução”.

Os pesquisadores, da Universidade da Pensilvânia, na Filadélfia, e do Instituto Nacional de Abuso de Drogas (NIDA), em Baltimore, explicam que, quando o modo padrão é ativado, as pessoas tendem a estar nos chamados estados introspectivos ou auto-referenciais.

Considerando que o engajamento da rede de controle executivo os ajuda a exercer autocontrole mais consciente sobre as ânsias, e foca em estabelecer e atingir metas de desistir.

De acordo com o NIDA, há 50 anos, a porcentagem de americanos adultos que praticavam cigarros regulares (42%) era mais que o dobro do que é hoje (19%), algo que pode ser justificadamente uma enorme conquista em saúde pública.

Mas o ritmo desse declínio parece ter parado um pouco, e o tabaco continua sendo a principal causa previsível de doença e morte nos EUA, onde 8,6 milhões de pessoas têm uma doença relacionada ao fumo e mais de 440 mil morrem de causas relacionadas ao fumo a cada ano.

O fato é que, embora reconhecendo plenamente o dano que o fumo inflige à saúde, muitos fumantes lutam para superar o vício da nicotina e, apesar das tentativas bem-sucedidas de parar de fumar, eles se vêem recaindo de novo e de novo.

É por isso que estudos que possam identificar pessoas em risco de fumar persistentemente e oferecer pistas sobre os motivos subjacentes serão muito úteis no desenvolvimento de tratamentos que ajudem esse grupo a desenvolver o hábito para sempre.

Estudo propõe uma base neurológica para a recaída do tabagismo

Neste último estudo, os pesquisadores propõem uma razão neurológica que pode explicar por que 80% dos fumantes que tentam parar acabam retomando o hábito, dependendo do tipo de tratamento que recebem.

Usando ressonância magnética funcional (fMRI), os pesquisadores descobriram que os fumantes que se abstinham de cigarros (ou seja, na retirada de nicotina) mostraram conexões mais fracas entre certas redes em seus cérebros – a rede de modo padrão, a rede de controle executivo e a rede de saliência.

Eles propõem que são essas conexões enfraquecidas que reduzem sua capacidade de mudar ou permitir que a influência venha principalmente da rede de controle executivo, que, de outra forma, ajudaria a fortalecer sua determinação e manter sua capacidade de resistir aos desejos por cigarros.

A autora principal, Dra. Caryn Lerman, do novo Programa de Mudança de Cérebro e Comportamento da Universidade da Pensilvânia, diz:

“O que acreditamos que isso significa é que os fumantes que acabaram de sair têm mais dificuldade em mudar os pensamentos internos sobre como se sentem para um foco externo nas tarefas que têm em mãos”.

Para o estudo, o Dr. Lerman e seus colegas realizaram exames cerebrais por ressonância magnética de 37 pessoas saudáveis, com idades entre 19 e 61 anos, que fumavam 10 ou mais cigarros por dia. Eles fizeram duas séries de exames: um programado 24 horas depois de não tocar em um cigarro (o estado de abstinência) e outro após fumar como de costume (o estado saciado).

Conexões cerebrais dos fumantes foram significativamente mais fracas na abstinência

Os mapeamentos cerebrais realizados durante o estado de abstinência mostraram conexões significativamente mais fracas entre a rede de saliência e a rede de modo padrão, em comparação com as tomadas durante o estado analisado.

Os pesquisadores também descobriram que a conectividade enfraquecida durante o estado de abstinência estava ligada ao aumento relatado nos sintomas de abstinência, desejos de fumar e humor negativo. Eles sugerem que isso significa que a conectividade inter-redes mais fraca pode ser o motivo pelo qual algumas pessoas lutam para parar de fumar.

Embora estudos anteriores tenham examinado como a nicotina afeta as conexões cerebrais no estado de descanso – isto é, quando não há objetivos específicos em jogo – este é o primeiro a comparar a conectividade cerebral em repouso em um estado abstinente com o fumo habitual das pessoas e então relacionar essas diferenças sintomas.

Dr. Lerman diz que o estudo oferece uma explicação neurológica para o que está acontecendo no cérebro quando o tabagismo deixa os sintomas de abstinência.

“O próximo passo será identificar antecipadamente os fumantes que terão mais dificuldade em lidar e direcionar os tratamentos mais intensivos, com base na atividade cerebral e na conectividade da rede”, diz ela, explicando que:

“É muito importante para as pessoas que estão tentando parar de manter a atividade na rede de controle – ser capaz de mudar de pensar em si mesmo e seu estado interior para focar em seus objetivos e planos mais imediatos.”

Em abril de 2013, relatou um estudo que descobriu que a estimulação cerebral magnética pode ajudar a parar de fumar. Os pesquisadores disseram que uma única sessão de 15 minutos reduziu temporariamente o desejo de fumar induzido por cocaína em indivíduos dependentes de nicotina.

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