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Por que a pandemia de gripe de 1918 foi tão mortal? Pesquisa oferece nova pista

Em 1918, quando uma devastação global na forma da Primeira Guerra Mundial chegou ao fim, algumas pessoas do mundo se viram enfrentando outro inimigo mortal, a gripe pandêmica. O vírus matou mais de 50 milhões de pessoas, três vezes o número que caiu na Grande Guerra, e fez isso muito mais rápido do que qualquer outra doença registrada na história.

Mas por que essa pandemia em particular era tão mortal? De onde veio o vírus e por que foi sosevere? Essas questões perseguiram cientistas desde então. Agora, um novo estudo liderado pela Universidade de Arizona (UA) pode ter resolvido o mistério.

Michael Worobey, professor do Departamento de Ecologia e Evolução Biológica da Faculdade de Ciências da Universidade da Califórnia, e seus colegas, descrevem suas descobertas no.

Eles esperam que o estudo não apenas ofereça novas pistas sobre a mortalidade da pandemia de 1918, mas também ajudará a melhorar as estratégias de vacinação e prevenção de pandemias, como o Prof. Worobey explica:

“Se nosso modelo estiver correto, então intervenções médicas atuais, especialmente antibióticos e vacinas, contra várias bactérias causadoras de pneumonia, poderiam reduzir drasticamente a mortalidade, se hoje enfrentássemos um conjunto semelhante de ingredientes pandêmicos.”

A pandemia de 1918 matou predominantemente adultos jovens

Uma das questões que tem sido particularmente irritante é a razão pela qual o vírus da pandemia influenza A de 1918 matou tantos jovens adultos no auge da vida, diz ele, acrescentando: “Tem sido uma grande questão se havia algo de especial nessa situação, e se devemos esperar que a mesma coisa aconteça amanhã “.

Virus da gripe

Normalmente, o vírus da gripe humana é mais letal para bebês e idosos. Mas a tensão de 1918 matou muitas pessoas na faixa dos 20 e 30 anos, que morreram principalmente de infecções bacterianas secundárias, especialmente pneumonia.

Para sua investigação, os pesquisadores desenvolveram um “relógio molecular” sem precedentes, uma técnica que analisa a taxa na qual as mutações se acumulam em trechos de horas extras de DNA.

Os biólogos evolucionistas usam relógios moleculares para reconstruir as árvores genealógicas, seguir planos lineares e encontrar ancestrais comuns de diferentes cepas de vírus e outros organismos.

Worobey e sua equipe usaram seu relógio molecular para reconstruir as origens do vírus pandêmico de 1918, a gripe suína clássica e a linhagem pós-transgenica do vírus da gripe H1N1 que circulou entre 1918 e 1957.

Material genético do vírus da gripe aviária colhido pouco antes de 1918

Eles descobriram que um vírus humano H1 que estava em circulação entre humanos desde 1900 pegou material genético de um vírus da gripe aviária pouco antes de 1918 e isso se tornou a tensão pandêmica mortal.

A exposição a cepas de vírus da gripe anteriores oferece alguma proteção a novas cepas. Isso ocorre porque o sistema imunológico reage às proteínas na superfície do vírus e produz anticorpos que são invocados da próxima vez que um vírus semelhante tenta infectar o corpo.

Mas quanto mais longe a nova estirpe é geneticamente daquelas a que o corpo foi anteriormente exposto, mais diferentes são as proteínas da superfície, menos eficazes os anticorpos e mais provável que a infecção se mantenha.

Isto é o que os autores sugerem que aconteceu com os jovens adultos na pandemia de 1918. Em sua infância por volta de 1880 a 1900, eles foram expostos a um suposto vírus H3N8 que estava circulando na população. Este vírus tinha proteínas de superfície que eram muito diferentes daquelas da cepa pandêmica H1N1. Seu sistema imunológico teria produzido anticorpos, mas eles teriam sido ineficaz contra o vírus H1N1.

Mas as pessoas nascidas antes ou depois dessas décadas teriam sido expostas a um vírus muito mais parecido com o de 1918, e seus sistemas imunológicos estavam assim mais bem equipados para combatê-lo.

Prof. Worobey observa:

“Acreditamos que o descompasso entre os anticorpos treinados para a proteína do vírus H3 e a proteína H1 do vírus de 1918 pode ter resultado na mortalidade aumentada na faixa etária que aconteceu em seus últimos 20 anos durante a pandemia.”

Ele diz que a descoberta também pode ajudar a explicar as diferenças nos padrões de mortalidade entre a gripe sazonal e os vírus H5N1 e H7N9 da gripe aviária.

Os autores sugerem que talvez as estratégias de imunização que imitam a proteção muitas vezes impressionante que a exposição na primeira infância proporcione possam reduzir drasticamente as mortes causadas por focos sazonais e novos.

Em fevereiro de 2014, o Prof. Worobey e seus colegas começaram a desafiar a sabedoria convencional sobre surtos de febre, quando na revista, eles relataram a análise mais abrangente até hoje das relações evolutivas do vírus da gripe em diferentes horas extras das espécies hospedeiras.

Entre outras coisas, eles desafiaram a visão de que as aves selvagens são o principal reservatório do vírus da gripe aviária. Em vez de transbordar de pássaros selvagens para pássaros domésticos, eles dizem que o cenário mais improvável é o contrário – que novas linhagens saltam de aves domésticas para aves selvagens.

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