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O que é um estudo de caso-controle em pesquisa médica?

Um estudo de caso-controle é um tipo de investigação de pesquisa médica frequentemente usada para ajudar a determinar a causa de uma doença, particularmente ao investigar um surto da doença ou uma condição rara.

Se os cientistas de saúde pública querem uma maneira rápida e fácil de destacar pistas sobre a causa de um novo surto da doença, eles podem comparar dois grupos de pessoas: Casos, o termo para pessoas que já têm a doença e controles ou pessoas não afetadas por a doença.

Outros termos usados ​​para descrever estudos de caso-controle incluem estudos epidemiológicos, retrospectivos e observacionais.

O que é um estudo de caso-controle?

Estudo de caso-controle em questionário

Um estudo de caso-controle é uma maneira de realizar uma investigação médica para confirmar ou indicar o que provavelmente causou uma condição.

Eles são geralmente retrospectivos, o que significa que os pesquisadores analisam dados passados ​​para testar se um determinado resultado pode ser ligado a um fator de risco suspeito e prevenir novos surtos.

Estudos prospectivos de caso-controle são menos comuns. Isso envolve a inscrição de uma seleção específica de pessoas e o acompanhamento desse grupo enquanto monitora sua saúde. Os casos surgem como pessoas que desenvolvem a doença ou condição sob investigação à medida que o estudo avança. Aqueles que não são afetados pela doença formam o grupo de controle.

Para testar causas específicas, os cientistas precisam criar uma hipótese sobre as possíveis causas do surto ou doença. Estes são conhecidos como fatores de risco.

Eles comparam com que frequência as pessoas do grupo de casos foram expostas à causa suspeita contra a frequência com que membros do grupo de controle foram expostos. Se mais participantes no grupo de casos experimentarem o fator de risco, isso sugere que é uma causa provável da doença.

Os pesquisadores também podem descobrir prováveis ​​fatores de risco não mencionados em suas hipóteses, estudando as histórias médicas e pessoais das pessoas em cada grupo. Um padrão pode emergir que liga a condição a certos fatores.

Se um fator de risco específico já foi identificado para uma doença ou condição, como idade, sexo, tabagismo ou ingestão de carne vermelha, os pesquisadores podem usar métodos estatísticos para ajustar o estudo a fim de dar conta desse fator de risco, ajudando-os a identificar outros fatores. possíveis fatores de risco mais facilmente.

A pesquisa de caso-controle é uma ferramenta vital usada por epidemiologistas ou pesquisadores que analisam os fatores que afetam a saúde e a doença das populações.

Apenas um fator de risco poderia ser investigado para um resultado específico. Um bom exemplo disso é comparar o número de pessoas com câncer de pulmão que têm uma história de tabagismo com o número de pessoas que não têm. Isso indicará a ligação entre o câncer de pulmão e o tabagismo.

Por que isso é útil?

Existem várias razões para o uso de estudos de caso-controle.

Relativamente rápido e fácil

Os estudos de caso-controle são geralmente baseados em dados passados, portanto todas as informações necessárias estão prontamente disponíveis, tornando-as rápidas para serem realizadas. Os cientistas podem analisar os dados existentes para analisar os eventos de saúde que já ocorreram e os fatores de risco que já foram observados.

Um estudo retrospectivo de caso-controle não exige que os cientistas esperem e vejam o que acontece em um estudo durante um período de dias, semanas ou anos.

Feliz médico detém tablet

O fato de os dados já estarem disponíveis para comparação e análise significa que um estudo de caso-controle é útil quando resultados rápidos são desejados, talvez quando se buscam indícios para o que está causando um surto súbito de doença.

Um estudo prospectivo de caso-controle também pode ser útil neste cenário, pois os pesquisadores podem coletar dados sobre fatores de risco suspeitos enquanto monitoram novos casos.

A vantagem de economia de tempo oferecida pelos estudos de caso-controle também significa que eles são mais práticos do que outros projetos de estudos científicos se a exposição a uma causa suspeita ocorrer muito antes do resultado de uma doença.

Por exemplo, se você quisesse testar a hipótese de que uma doença vista na idade adulta está ligada a fatores que ocorrem em crianças jovens, um estudo prospectivo levaria décadas para ser realizado. Um estudo de caso-controle é uma opção muito mais viável.

Não precisa de um grande número de pessoas

Numerosos fatores de risco podem ser avaliados em estudos de caso-controle, pois eles não exigem que um grande número de participantes seja estatisticamente significativo. Mais recursos podem ser dedicados à análise de menos pessoas.

Supera desafios éticos

Como os estudos de caso-controle são observacionais e geralmente sobre pessoas que já experimentaram uma condição, eles não representam os problemas éticos vistos em alguns estudos de intervenção.

Por exemplo, seria antiético privar um grupo de crianças de uma vacina potencialmente salvadora para ver quem desenvolveu a doença associada. No entanto, analisar um grupo de crianças com acesso limitado a essa vacina pode ajudar a determinar quem está em maior risco de desenvolver a doença, além de ajudar a orientar futuros esforços de vacinação.

Limitações

Cabeça rabugenta do doutor nas mãos

Embora um estudo de caso-controle possa ajudar a testar uma hipótese sobre a ligação entre um fator de risco e um resultado, ele não é tão poderoso quanto outros tipos de estudo para confirmar uma relação causal.

Estudos de caso-controle são frequentemente usados ​​para fornecer pistas precoces e para informar pesquisas futuras usando métodos científicos mais rigorosos.

O principal problema dos estudos de caso-controle é que eles não são tão confiáveis ​​quanto os estudos planejados que registram os dados em tempo real, porque analisam os dados do passado.

As principais limitações dos estudos de caso-controle são:

‘Recall bias’

Quando as pessoas respondem a perguntas sobre sua exposição anterior a certos fatores de risco, sua capacidade de recordar pode não ser confiável.Em comparação com pessoas não afetadas por uma condição, indivíduos com um determinado desfecho da doença podem ter maior probabilidade de lembrar um certo fator de risco, mesmo que ele não existisse, devido à tentação de estabelecer suas próprias conexões subjetivas para explicar sua condição.

Esse viés pode ser reduzido se os dados sobre os fatores de risco – exposição a certos medicamentos, por exemplo – tiverem sido registrados em registros confiáveis ​​no momento. Mas isso pode não ser possível para fatores de estilo de vida, por exemplo, porque eles geralmente são investigados por questionário.

Um exemplo de viés de memória é a diferença entre pedir aos participantes do estudo para relembrarem o tempo no momento do início de um certo sintoma, em comparação com uma análise de padrões climáticos cientificamente mensurados na época de um diagnóstico formal.

Encontrar uma medida de exposição a um fator de risco no corpo é outra maneira de tornar os estudos de caso-controle mais confiáveis ​​e menos subjetivos. Estes são conhecidos como biomarcadores. Por exemplo, os pesquisadores podem analisar os resultados dos exames de sangue ou urina em busca de evidências de um medicamento específico, em vez de perguntar a um participante sobre o uso de drogas.

Causa e efeito

Uma associação encontrada entre uma doença e um possível risco não significa necessariamente que um fator causou diretamente o outro.

De fato, um estudo retrospectivo nunca pode provar definitivamente que um link representa uma causa definida, pois não é um experimento. Existem, no entanto, perguntas que podem ser usadas para testar a probabilidade de um relacionamento causal, como a extensão da associação ou se há uma “resposta à dose” para aumentar a exposição ao fator de risco.

Uma maneira de ilustrar as limitações de causa e efeito é observar as associações encontradas entre um fator cultural e um efeito particular de saúde. O próprio fator cultural, como um certo tipo de exercício, pode não estar causando o resultado se o mesmo grupo cultural de casos compartilhar outro fator comum plausível, como uma certa preferência alimentar.

Alguns fatores de risco estão ligados a outros. Os pesquisadores precisam levar em conta as sobreposições entre fatores de risco, como levar um estilo de vida sedentário, estar deprimido e viver na pobreza.

Se os pesquisadores conduzirem um estudo retrospectivo de caso-controle para encontrar uma associação entre depressão e ganho de peso ao longo do tempo, por exemplo, eles não podem dizer com certeza que a depressão é um fator de risco para ganho de peso sem trazer um grupo de controle contendo pessoas sedentárias.

‘Viés de amostragem’

Os casos e controles selecionados para o estudo podem não representar verdadeiramente a doença sob investigação.

Um exemplo disso ocorre quando os casos são vistos em um hospital de ensino, um ambiente altamente especializado em comparação com a maioria dos ambientes em que a doença pode ocorrer. Os controles também podem não ser típicos da população. As pessoas que oferecem seus dados para o estudo podem ter um nível particularmente alto de motivação para a saúde.

Outras limitações

Existem outras limitações aos estudos de caso-controle. Enquanto eles são bons para estudar condições raras, como eles não requerem grandes grupos de participantes, eles são menos úteis para examinar fatores de risco raros, que são mais claramente indicados por estudos de coorte.

Finalmente, estudos de caso-controle não podem confirmar diferentes níveis ou tipos da doença que está sendo investigada. Eles só podem ver um porque um caso é definido por terem ou não a condição.

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