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ELA: Células imunes podem retardar a progressão da doença

Um novo estudo traz esperança para as pessoas com ELA. A imunoterapia pode diminuir drasticamente a progressão da doença, mostra.

Conceito de ALS com pílulas e injeção

A condição neurodegenerativa esclerose lateral amiotrófica (ELA) afeta as células nervosas, que controlam o movimento dos músculos, no cérebro e na medula espinhal.

Na ELA, essas células se deterioram com o tempo, o que gradualmente leva à fraqueza geral, problemas respiratórios, fala e deglutição.

Em última análise, a doença resulta em paralisia completa, insuficiência respiratória e morte.

ALS – que também é conhecida como a doença de Lou Gehrig, batizada com o nome do famoso jogador de beisebol diagnosticado com a doença na década de 1930 – estima-se que afeta mais de 20.000 pessoas nos Estados Unidos a qualquer momento.

Além disso, acredita-se que pouco mais de 6.000 pessoas nos EUA recebam um diagnóstico de ALS todos os anos.

Por enquanto, não há cura para a ELA. Os tratamentos atuais atrasam a progressão da doença, mas não muito.

Até o momento, a Food and Drug Administration (FDA) aprovou dois medicamentos para tratar a ELA: um prolonga a vida em 2 a 3 meses, mas não melhora os sintomas, e pode-se ajudar a retardar o declínio do funcionamento diário.

A pesquisa de quebra, no entanto, traz novas esperanças para um tratamento mais eficaz de ELA. Pesquisadores liderados pelo neurologista Dr. Stanley H. Appel, co-diretor do Houston Methodist Neurological Institute, no Texas, examinaram os benefícios da imunoterapia para pessoas com essa condição.

Mais especificamente, a equipe injetou um tipo de célula T imune chamada células T reguladoras (Tregs) em três pacientes com ELA. Esta é a primeira vez que esta terapia foi investigada em humanos.

Os resultados foram publicados na revista

Estudando o papel dos Tregs na ALS

Tregs ajudam a evitar a inflamação que caracteriza ALS e acelera a progressão da doença.

“Descobrimos”, observa o Dr. Appel, “que muitos de nossos pacientes com ELA não tinham apenas baixos níveis de Tregs, mas também que seus Tregs não estavam funcionando adequadamente”.

Assim, os pesquisadores levantaram a hipótese de que aumentar os níveis de Tregs em três pacientes com ELA retardaria a doença.

“Acreditamos que melhorar o número e função de Tregs nestes pacientes afetaria como a doença progrediu”, diz o Dr. Appel.

Os participantes foram submetidos a um procedimento conhecido como leucaférese. Geralmente usada para tratar pacientes com leucemia, a leucaférese envolve retirar o sangue dos pacientes e “filtrá-lo” por uma máquina especial que separa os glóbulos brancos dos vermelhos.

Nesse caso, os pesquisadores separaram os Tregs dos glóbulos vermelhos e os expandiram ex vivo. Depois disso, os glóbulos vermelhos foram devolvidos à corrente sanguínea.

Os pesquisadores notaram que, no caso dos pacientes cujos Tregs não estavam funcionando adequadamente, uma vez que as células estavam fora do corpo, elas voltavam ao normal.

Ao longo do estudo, os pacientes receberam oito injeções de Treg, e a progressão da doença foi avaliada usando duas escalas diferentes de classificação de progressão da ELA.

‘De uma sentença de morte a uma sentença de prisão perpétua’

O primeiro autor do estudo, o Dr. Jason Thonhoff, Ph.D., neurologista metodista de Houston, detalha mais a pesquisa e relata os resultados. Ele diz: “Uma pessoa tem aproximadamente 150 milhões de Tregs circulando em seu sangue a qualquer momento”.

“Cada dose de Tregs dada aos pacientes neste estudo resultou em um aumento de cerca de 30 a 40 por cento acima dos níveis normais”, acrescenta o Dr. Thonhoff.

“Como acreditávamos, nossos resultados mostraram que era seguro aumentar os níveis de Treg”, diz o Dr. Appel. Dr. Thonhoff acrescenta: “A diminuição da progressão da doença foi observada durante cada rodada de quatro infusões Treg.”

“O que nos surpreendeu”, continua ele, “foi que a progressão de seu ALS diminuiu drasticamente enquanto eles recebiam infusões de Tregs funcionando corretamente.”

“Minha esperança é que essa pesquisa mude a ELA de uma sentença de morte para uma sentença de prisão perpétua. Não vai curar a doença de um paciente, mas podemos fazer a diferença.”

Dr. Stanley H. Appel

Dr. Thonhoff também está muito satisfeito com os resultados e ele está esperançoso sobre futuras terapias. Ele diz: “Estudos maiores serão necessários para determinar se é um tratamento eficaz, mas como clínico e pesquisador especializado em ELA, estou muito entusiasmado com a esperança que essas descobertas iniciais proporcionam”.

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