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Como inflamação e bactérias intestinais influenciam o autismo

Um novo estudo investiga a relação entre o autismo, o sistema imunológico, problemas gastrointestinais e bactérias intestinais. A história é complexa e muitas perguntas ainda não foram respondidas, mas este último projeto acrescenta insight.

Eixo do cérebro do intestino

Os transtornos do espectro do autismo (TEA) afetam 1 em 68 crianças nos Estados Unidos.

Caracterizada por dificuldades com a socialização e muitas vezes acompanhada de comportamentos repetitivos, essa desordem do neurodesenvolvimento abriga muitos mistérios.

Apesar de sua prevalência e um excesso de pesquisas, as causas por trás do ASD ainda não são totalmente compreendidas.

Embora o TEA cause impacto principalmente no cérebro, nos últimos anos, as ligações com outros sistemas tornaram-se claras – em particular, problemas gastrointestinais (GI) parecem ocorrer mais frequentemente em indivíduos com TEA do que no resto da população.

Em um estudo, em comparação com crianças com desenvolvimento típico (TD), aqueles com ASD tinham seis a oito vezes mais probabilidade de relatar sintomas gastrointestinais, como inchaço, constipação e diarréia.

Outros estudos mostraram que crianças com TEA que apresentam problemas gastrointestinais têm maior probabilidade de apresentar sintomas mais graves de TEA. Além disso, o tratamento dos sintomas gastrointestinais pode, às vezes, aliviar os sintomas comportamentais e sociais do TEA.

Curiosamente, problemas comportamentais são encontrados ao lado de outras condições que afetam o intestino. Por exemplo, pessoas com doença celíaca são mais propensas a ter traços semelhantes ao autismo e outros sintomas psicológicos. O intestino e o comportamento parecem ligados de alguma forma.

Segundo muitos pesquisadores, os problemas gastrointestinais que acompanham o TEA podem ser devidos a dois fatores: em primeiro lugar, ativação imunológica inadequada, causando inflamação do trato; e, em segundo lugar, diferenças nos tipos de bactérias intestinais que estão presentes.

No entanto, a imagem ainda é incrivelmente escura, e os estudos produzem resultados diferentes, encontrando diferentes tipos de inflamação e várias alterações nas bactérias intestinais.

O intestino e o sistema imunológico

Recentemente, pesquisadores da Universidade da Califórnia, o Instituto MIND de Davis, em Sacramento, começaram a investigar essas relações com mais detalhes. Liderados pelos primeiros autores Paul Ashwood e Destanie Rose, seus resultados foram publicados recentemente na revista.

Os cientistas examinaram 103 crianças, com idades entre 3 e 12 anos. Os participantes foram divididos em quatro grupos:

  • crianças com TEA e GI (ASD + GI)
  • crianças com TEA mas sem problemas gastrointestinais (TEA)
  • TD crianças com problemas gastrointestinais (TD + GI)
  • TD crianças sem problemas gastrointestinais (DT)

Para avaliar a resposta imune e as bactérias do intestino, os pesquisadores analisaram amostras de sangue e fezes.

As crianças do grupo TEA + GI apresentaram várias diferenças em comparação com os outros três grupos. Por exemplo, eles tinham níveis mais altos de citocinas inflamatórias – que são moléculas sinalizadoras que promovem a inflamação – como a interleucina 5 (IL-5), IL-15 e IL-17.

Ambas as crianças ASD + GI e ASD tiveram níveis mais baixos de TGF beta 1, uma proteína que ajuda a regular o sistema imunológico e mantê-lo sob controle. O fato de que essa mudança foi medida em ambos os grupos é um achado interessante; sugere que crianças com TEA, mas sem sintomas gastrointestinais, podem estar experimentando outras condições inflamatórias.

“É significativo que o aspecto regulatório do sistema imunológico esteja diminuído, o que os coloca em risco de inflamação”, diz Rose. “Muitos estudos apontam para diferentes tipos de inflamação, e eu acho que este tipo de resume porque todas essas outras descobertas podem ser verdadeiras ao mesmo tempo.”

O TGF beta 1 também é conhecido por ser importante no neurodesenvolvimento, portanto, essa proteína poderia ser a ligação entre os sintomas neurológicos e a disfunção do sistema imunológico. No entanto, muito mais estudos serão necessários para chegar ao fundo deste relacionamento.

Da mesma forma, as crianças do grupo TEA + GI tendem a ter níveis mais baixos da proteína zonulina, o que ajuda a regular a permeabilidade da parede intestinal.

Estudos anteriores demonstraram que as crianças com ASD têm intestinos “vazados”, o que significa que as toxinas e alimentos não digeridos são capazes de atravessar do intestino até a corrente sanguínea.

ASD e bactérias intestinais

Crianças com ASD, com ou sem sintomas gastrointestinais, tinham populações diferentes de flora intestinal do que os grupos TD. No entanto, o grupo ASD + GI também diferiu do grupo ASD.

Curiosamente, os pesquisadores notaram diferenças entre as crianças ASD + GI e TD + GI.

“Este trabalho abre novos caminhos interessantes para determinar como o microbioma pode estar dirigindo a resposta imune da mucosa em ASD ou se a ativação do sistema imune impulsiona as mudanças no microbioma. No momento, não sabemos.”

Paul Ashwood

Como mencionado anteriormente, crianças com TEA e GI tendem a apresentar pior comportamento que crianças com TEA, mas sem problemas gastrointestinais. Esse relacionamento precisa ser mais explorado. Como Ashwood diz:

“Esta ativação imunológica não está ajudando essas crianças. Pode não estar causando o autismo – ainda não sabemos -, mas certamente está piorando as coisas.”

Ashwood continua: “É um passo para entender as co-morbidades que estão presentes em pelo menos metade das crianças com ASD, e descobrir quais dessas crianças podem responder bem a certos tipos de terapias. Embora ainda seja cedo, este trabalho sugere que precisamos para encontrar maneiras de aliviar a inflamação para ajudar essas crianças “.

Embora ainda haja muitas perguntas a responder, este estudo preenche algumas lacunas e mostra que as relações são complexas. Espera-se que as descobertas possam ajudar a orientar e desenvolver futuros tratamentos.

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